Skip to content

Betapa Besarnya Minyak Menyesatkan Masyarakat Menjadi Percaya Plastik Akan Didaur Ulang

📅 September 12, 2020

⏱️12 min read

Laura Leebrick, seorang manajer di Rogue Disposal & Recycling di Oregon selatan, berdiri di ujung tempat pembuangan sampahnya menyaksikan longsoran sampah plastik yang keluar dari truk semitrailer: wadah, tas, kemasan, wadah stroberi, cangkir yogurt. Tak satu pun dari plastik ini akan diubah menjadi benda plastik baru. Semuanya terkubur. "Bagi saya itu terasa seperti pengkhianatan terhadap kepercayaan publik," katanya. "Saya telah berbohong kepada orang-orang ... tanpa disadari."

img

Pekerja TPA mengubur semua plastik kecuali botol soda dan kendi susu di Rogue Disposal & Recycling di Oregon selatan.

Rogue, seperti kebanyakan perusahaan daur ulang, telah mengirim sampah plastik ke China, tetapi ketika China menutup pintunya dua tahun lalu, Leebrick menjelajahi AS untuk mencari pembeli. Dia hanya bisa menemukan seseorang yang menginginkan kendi susu putih. Dia mengirim botol soda ke negara bagian. Tetapi ketika Leebrick mencoba mengatakan yang sebenarnya kepada orang-orang tentang mengubur semua plastik lainnya, dia mengatakan orang-orang tidak ingin mendengarnya. "Saya ingat pertemuan pertama di mana saya benar-benar memberi tahu dewan kota bahwa mendaur ulang lebih mahal daripada membuang bahan yang sama seperti sampah," katanya, "dan itu seperti bidah telah diucapkan di dalam ruangan: Anda Itu bohong. Ini emas. Kami meluangkan waktu untuk membersihkannya, melepas labelnya, memisahkannya, dan meletakkannya di sini. Ini emas. Ini berharga. "

Tapi itu tidak berharga, dan tidak pernah. Dan terlebih lagi, pembuat plastik - perusahaan minyak dan gas terbesar di negara ini - telah mengetahui hal ini selama ini, bahkan ketika mereka menghabiskan jutaan dolar untuk memberi tahu publik Amerika yang sebaliknya.

Kesadaran industri bahwa daur ulang tidak akan menjauhkan plastik dari tempat pembuangan sampah dan lingkungan sudah ada sejak hari-hari awal program, kami menemukan. "Ada keraguan serius bahwa [daur ulang plastik] dapat dibuat layak secara ekonomi," tulis salah satu orang dalam industri dalam pidato tahun 1974. Namun industri menghabiskan jutaan untuk menyuruh orang mendaur ulang, karena, seperti yang dikatakan oleh seorang mantan orang dalam industri terkemuka, menjual daur ulang menjual plastik, meskipun itu tidak benar.

"Jika publik berpikir bahwa daur ulang berhasil, maka mereka tidak akan terlalu peduli terhadap lingkungan," Larry Thomas, mantan presiden Masyarakat Industri Plastik, yang sekarang dikenal sebagai Asosiasi Industri Plastik dan salah satu dari kelompok perdagangan yang kuat di Washington, DC.

Sebagai tanggapan, perwakilan industri Steve Russell, hingga baru-baru ini wakil presiden plastik untuk grup perdagangan American Chemistry Council, mengatakan bahwa industri tersebut tidak pernah sengaja menyesatkan publik tentang daur ulang dan berkomitmen untuk memastikan semua plastik didaur ulang.

"Buktinya adalah jumlah investasi yang dramatis yang terjadi sekarang," kata Russell. "Saya memahami skeptisisme tersebut, karena ini belum pernah terjadi di masa lalu, tetapi saya pikir tekanan, komitmen publik, dan yang paling penting, ketersediaan teknologi akan memberi kita hasil yang berbeda."

Inilah masalah dasarnya: Semua plastik bekas dapat diubah menjadi barang baru, tetapi mengambilnya, menyortirnya, dan mencairkannya itu mahal. Plastik juga mengalami degradasi setiap kali digunakan kembali, artinya tidak dapat digunakan kembali lebih dari satu atau dua kali. Di sisi lain, plastik baru itu murah. Itu terbuat dari minyak dan gas, dan hampir selalu lebih murah dan kualitasnya lebih baik untuk memulai dari awal. Semua masalah ini telah ada selama beberapa dekade, tidak peduli teknologi daur ulang baru atau mesin mahal apa yang telah dikembangkan. Tetapi publik hanya mengetahui sedikit tentang kesulitan ini. Bisa jadi karena bukan itu yang diberitahukan kepada mereka.

Mulai tahun 1990-an, masyarakat melihat semakin banyak iklan dan pesan tentang daur ulang plastik. "Botolnya mungkin terlihat kosong, tapi tidak ada apa-apa selain sampah," kata sebuah iklan dari tahun 1990 yang menunjukkan botol plastik yang keluar dari truk sampah. "Ini penuh dengan potensi. ... Kami telah memelopori program daur ulang plastik terbesar dan terlengkap di negara ini untuk membantu plastik mengisi kegunaan dan peran yang berharga."

Iklan ini membawa pesan berbeda: Plastik itu spesial, dan konsumen harus mendaur ulangnya. Ini mungkin terdengar seperti pesan lingkungan, tetapi iklan dibayar oleh industri plastik, yang terdiri dari perusahaan seperti Exxon, Chevron, Dow, DuPont dan organisasi lobi dan perdagangan mereka di Washington. Perusahaan industri menghabiskan puluhan juta dolar untuk iklan ini dan menjalankannya selama bertahun-tahun, mempromosikan manfaat produk yang, sebagian besar, terkubur, dibakar, atau, dalam beberapa kasus, berakhir di laut.

Dokumen menunjukkan pejabat industri mengetahui kenyataan tentang daur ulang plastik ini sejak tahun 1970-an. Banyak dari dokumen lama industri disimpan di perpustakaan, seperti yang ada di halaman rumah keluarga DuPont pertama di Delaware. Yang lainnya bekerja di universitas, tempat mantan pemimpin industri mengirimkan catatan mereka.

Di Syracuse University, ada sekotak file dari mantan konsultan industri. Dan di dalam salah satunya adalah laporan yang ditulis pada bulan April 1973 oleh para ilmuwan yang ditugaskan untuk meramalkan kemungkinan masalah bagi para eksekutif industri papan atas. Daur ulang plastik, katanya kepada para eksekutif, tidak mungkin terjadi dalam skala luas. "Tidak ada pemulihan dari produk usang," katanya. Dikatakan dengan tegas: Plastik terdegradasi dengan setiap omset. "Penurunan sifat dan kinerja resin terjadi selama fabrikasi awal, melalui penuaan, dan dalam setiap proses reklamasi," kata laporan itu kepada para eksekutif. Mendaur ulang plastik itu "mahal", katanya, dan memilahnya, menurut kesimpulan laporan itu, "tidak mungkin dilakukan". Dan ada lebih banyak dokumen, yang menggemakan pengetahuan ini selama puluhan tahun, termasuk satu analisis dari pejabat tinggi di grup perdagangan paling kuat di industri. "Biaya memisahkan plastik ... tinggi," katanya kepada rekan-rekannya, sebelum mencatat bahwa biaya penggunaan minyak untuk membuat plastik sangat rendah sehingga daur ulang sampah plastik "belum dapat dibenarkan secara ekonomi."

Larry Thomas, mantan presiden Society of the Plastics Industry, bekerja berdampingan dengan para eksekutif minyak dan plastik papan atas. Dia sudah pensiun sekarang, di pantai Florida di mana dia suka bersepeda, dan merasa berkonflik tentang waktu dia bekerja dengan industri plastik. "Saya melakukan apa yang industri ingin saya lakukan, itu pasti," katanya. "Tapi pandangan pribadi saya tidak selalu cocok dengan pandangan yang harus saya ambil sebagai bagian dari pekerjaan saya." Thomas mengambil alih kembali pada akhir 1980-an, dan saat itu, plastik berada dalam krisis. Terlalu banyak sampah plastik. Publik semakin kesal.

img

Garten Services, fasilitas daur ulang di Oregon, tempat kertas dan logam masih memiliki pasar tetapi sebagian besar plastik dibuang. Semua plastik terlebih dahulu harus melalui fasilitas daur ulang seperti ini, tetapi hanya sebagian kecil dari plastik yang dihasilkan yang akhirnya didaur ulang.

Dalam satu dokumen dari tahun 1989, Thomas memanggil para eksekutif di Exxon, Chevron, Amoco, Dow, DuPont, Procter & Gamble, dan lainnya ke pertemuan pribadi di Ritz-Carlton di Washington. "Citra plastik memburuk dengan kecepatan yang mengkhawatirkan," tulisnya. "Kami mendekati titik tanpa harapan." Dia memberi tahu para eksekutif bahwa mereka perlu bertindak. "Kelangsungan hidup industri dan profitabilitas perusahaan Anda" dipertaruhkan. Thomas ingat sekarang. "Perasaannya adalah industri plastik mendapat kecaman - kami harus melakukan apa yang diperlukan untuk menghilangkan panasnya, karena kami ingin terus membuat produk plastik," katanya. Saat ini, Thomas memiliki rekan kerja bernama Lew Freeman. Dia adalah wakil presiden kelompok lobi. Dia ingat banyak pertemuan seperti di Washington.

"Pertanyaan mendasar di atas meja adalah, Kalian karena asosiasi perdagangan kami di industri plastik tidak berbuat cukup - kami perlu berbuat lebih banyak," kata Freeman. "Saya ingat ini adalah salah satu pertukaran yang melekat pada saya 35 tahun kemudian atau berapa lama pun berlalu ... dan itu yang perlu kita lakukan adalah ... mengiklankan jalan keluarnya. Itulah ide yang dibuang. "

Maka dimulailah kampanye iklan industri plastik senilai $ 50 juta setahun yang mempromosikan manfaat plastik. "Menampilkan kemungkinan plastik!" satu iklan ikonik meraung, menampilkan anak-anak dengan helm sepeda dan kantong plastik yang melayang di udara. "Iklan ini pertama-tama dan terutama dimotivasi oleh undang-undang dan inisiatif lain yang diperkenalkan di badan legislatif negara bagian dan kadang-kadang di Kongres," kata Freeman, "untuk melarang atau mengekang penggunaan plastik karena kinerjanya dalam aliran limbah."

Pada saat yang sama, industri ini meluncurkan sejumlah proyek yang menyenangkan, yang mengajak masyarakat untuk mendaur ulang plastik. Mereka mendanai mesin sortir, pusat daur ulang, organisasi nirlaba, bahkan bangku mahal di luar toko bahan makanan yang terbuat dari kantong plastik. Beberapa dari proyek ini benar-benar mengubah banyak plastik menjadi barang baru.

NPR melacak hampir selusin proyek yang dipublikasikan industri ini mulai tahun 1989. Semuanya ditutup atau gagal pada pertengahan 1990-an. Fasilitas daur ulang Mobil di Massachusetts berlangsung selama tiga tahun, misalnya. Proyek Amoco untuk mendaur ulang plastik di sekolah-sekolah New York berlangsung selama dua tahun. Rencana yang dipublikasikan besar-besaran oleh Dow dan Huntsman untuk mendaur ulang plastik di taman nasional berhasil mencapai tujuh dari 419 taman sebelum perusahaan memotong pendanaan. Tak satu pun dari mereka berhasil melewati masa ekonomi: Membuat plastik baru dari minyak lebih murah dan lebih mudah daripada membuatnya dari sampah plastik.

Baik Freeman dan Thomas, kepala kelompok lobi, mengatakan bahwa semua eksekutif tahu itu. "Ada banyak diskusi tentang betapa sulitnya mendaur ulang," kenang Thomas. "Mereka tahu bahwa infrastruktur tidak ada untuk benar-benar memiliki jumlah daur ulang secara keseluruhan." Bahkan saat iklan diputar dan proyek sedang berlangsung, Thomas dan Freeman mengatakan pejabat industri ingin mendaur ulang plastik ke rumah orang dan di luar di tepi jalan mereka dengan tempat sampah biru.

Industri tersebut membuat grup khusus yang disebut Council for Solid Waste Solutions dan membawa seorang pria dari DuPont, Ron Liesemer, untuk menjalankannya. Pekerjaan Liesemer adalah setidaknya mencoba membuat daur ulang berhasil - karena ada beberapa harapan, katanya, betapapun kecilnya, bahwa mungkin jika mereka bisa memulai daur ulang, entah bagaimana keekonomisan dari semuanya akan berhasil dengan sendirinya.

"Saya tidak punya staf, tapi saya punya uang," kata Liesemer. "Jutaan dolar." Liesemer membawa uang jutaan itu ke Minnesota dan tempat lain untuk memulai program daur ulang plastik lokal. Tapi kemudian dia mengalami masalah yang sama dengan semua dokumen industri yang ditemukan. Mendaur ulang plastik tidak masuk akal secara ekonomis: Ada terlalu banyak jenis plastik, ratusan di antaranya, dan tidak dapat dilebur bersama. Mereka harus disortir. "Ya, itu bisa dilakukan," kata Liesemer, "tapi siapa yang akan membayarnya? Karena itu masuk ke terlalu banyak aplikasi, itu masuk ke terlalu banyak struktur yang tidak praktis untuk didaur ulang."

Liesemer mengatakan dia memulai program sebanyak yang dia bisa dan berharap yang terbaik. "Mereka mencoba menyimpan produk mereka di rak," kata Liesemer. "Itulah yang menjadi fokus mereka. Mereka tidak memikirkan pelajaran apa yang harus kita pelajari selama 20 tahun ke depan. Tidak. Selesaikan masalah hari ini."

Dan Thomas, yang memimpin kelompok perdagangan tersebut, mengatakan semua upaya ini mulai membuahkan hasil: Pesan bahwa plastik dapat didaur ulang mulai meresap. "Saya baru bisa mengatakan bahwa setelah beberapa saat, suasananya sepertinya berubah," katanya. "Saya tidak tahu apakah itu karena orang mengira daur ulang telah menyelesaikan masalah atau apakah mereka begitu mencintai produk plastik sehingga mereka bersedia mengabaikan masalah lingkungan yang meningkat."

Tetapi ketika industri mendorong strategi publik tersebut untuk melewati krisis, para pejabat juga diam-diam meluncurkan rencana yang lebih luas. Pada awal 1990-an, di fasilitas daur ulang kecil dekat San Diego, seorang pria bernama Coy Smith adalah salah satu orang pertama yang melihat inisiatif baru industri ini.

Dulu, Smith menjalankan bisnis daur ulang. Pelanggannya menonton iklan dan ingin mendaur ulang plastik. Jadi Smith mengizinkan orang untuk memasukkan dua barang plastik ke tempat sampah mereka: botol soda dan kendi susu. Dia kehilangan uang untuk itu, katanya, tetapi aluminium, kertas dan baja dari bisnis regulernya membantu mengimbangi biaya. Tapi kemudian, suatu hari, hampir dalam semalam, pelanggannya mulai memasukkan semua jenis plastik ke tempat sampah mereka. "Simbol mulai muncul di wadah," jelasnya.

Smith pergi ke tumpukan plastik dan mulai membalik-balik wadah. Semuanya sekarang dicap dengan segitiga panah - yang dikenal sebagai simbol daur ulang internasional - dengan angka di tengahnya. Dia langsung tahu apa yang sedang terjadi. "Tiba-tiba, konsumen melihat apa yang ada di botol soda mereka dan mereka melihat apa yang ada di wadah yogurt mereka, dan mereka berkata, 'Oh, baiklah, mereka berdua memiliki simbol. Oh ya, saya rasa mereka berdua pergi masuk, '"katanya.

img

Plastik bekas yang tidak diinginkan berada di luar Garten Services, fasilitas daur ulang di Oregon.

Tempat sampah sekarang penuh dengan sampah yang tidak bisa dia jual. Dia menelepon rekannya di fasilitas daur ulang di seluruh negeri. Mereka melaporkan mengalami masalah yang sama.

Dokumen industri sejak saat ini menunjukkan bahwa hanya beberapa tahun sebelumnya, mulai tahun 1989, para eksekutif minyak dan plastik memulai kampanye diam-diam untuk melobi hampir 40 negara bagian untuk mengamanatkan agar simbol tersebut muncul di semua plastik - bahkan jika tidak ada cara untuk mendaur ulang secara ekonomis Itu. Beberapa pemerhati lingkungan juga mendukung simbol tersebut, berpikir itu akan membantu memisahkan plastik.

Smith mengatakan apa yang dilakukannya adalah membuat semua plastik terlihat dapat didaur ulang. "Konsumen bingung," kata Smith. "Itu benar-benar merusak kredibilitas kami, merusak apa yang kami tahu adalah kebenaran di komunitas kami, bukan kebenaran dari kelompok lobi di DC"

Tetapi kelompok pelobi di DC juga mengetahui kebenaran di komunitas Smith. Sebuah laporan yang diberikan kepada pejabat tinggi di Society of the Plastics Industry tahun 1993 memberi tahu mereka tentang masalah tersebut.

"Kode itu disalahgunakan," katanya terus terang. "Perusahaan menggunakannya sebagai alat pemasaran 'hijau'." Kode tersebut menciptakan "ekspektasi yang tidak realistis" tentang berapa banyak plastik yang sebenarnya dapat didaur ulang, katanya.

Smith dan rekan-rekannya melancarkan protes nasional, memulai kelompok kerja dan berjuang melawan industri selama bertahun-tahun untuk menghapus atau mengubah simbol. Mereka tersesat. "Kami tidak memiliki tenaga untuk bersaing dengan ini," kata Smith. "Kami hanya tidak melakukannya. Meskipun kami semua berdedikasi, itu masih seperti, dapatkah kami terus berjuang dalam pertempuran seperti ini terus-menerus dari industri besar ini yang jelas-jelas tidak memiliki akhir dalam melihat apa yang mereka mampu? lakukan dan bersedia lakukan untuk menjaga citra mereka sesuai dengan yang mereka inginkan. " "Ini murni manipulasi konsumen," katanya.

Sebagai tanggapan, pejabat industri mengatakan kepada NPR bahwa kode itu hanya dimaksudkan untuk membantu fasilitas daur ulang memilah plastik dan tidak dimaksudkan untuk menimbulkan kebingungan. Tidak diragukan lagi, plastik sangat penting bagi kesuksesan negara. Murah dan tahan lama, dan merupakan keajaiban kimiawi. Ini juga sangat menguntungkan. Industri minyak menghasilkan lebih dari $ 400 miliar setahun dengan membuat plastik, dan karena permintaan minyak untuk mobil dan truk menurun, industri tersebut memberi tahu pemegang saham bahwa keuntungan masa depan akan semakin banyak berasal dari plastik.

Dan jika ada tanda masa depan ini, itu adalah pabrik kimia baru yang muncul dari cakrawala datar di luar Sweeny, Texas. Ini sangat baru sehingga masih mengkilap, dan di dalam fasilitas, beton bebas noda.

img

Pabrik pembuatan plastik baru Chevron Phillips Chemical senilai $ 6 miliar muncul dari langit di Sweeny, Texas. Pejabat perusahaan mengatakan bahwa mereka melihat masa depan cerah untuk produk mereka karena permintaan plastik terus meningkat.

Pabrik ini merupakan investasi $ 6 miliar dari Chevron Phillips Chemical untuk plastik baru. "Kami melihat masa depan yang sangat cerah untuk produk kami," kata Jim Becker, wakil presiden keberlanjutan untuk Chevron Phillips, di dalam gudang baru yang masih asli di sebelah pabrik. "Ini adalah produk yang dibutuhkan dunia dan terus dibutuhkan," katanya. "Kami sangat optimis tentang pertumbuhan di masa depan."

Dengan pertumbuhan itu, sampah plastik semakin banyak. Tapi Becker mengatakan Chevron Phillips punya rencana: Mereka akan mendaur ulang 100% plastik yang dibuatnya pada tahun 2040.

Becker tampaknya sungguh-sungguh. Ia bercerita tentang berlibur bersama istrinya dan dihancurkan oleh sampah plastik yang mereka lihat. Ketika ditanya bagaimana Chevron Phillips akan mendaur ulang 100% plastik yang dibuatnya, dia tidak ragu-ragu. "Daur ulang harus lebih efisien, lebih ekonomis," katanya. "Kita harus melakukan pekerjaan yang lebih baik, mengumpulkan sampah, memilahnya. Itu akan menjadi usaha yang sangat besar."

Memperbaiki daur ulang adalah pesan industri juga, kata Steve Russell, juru bicara industri baru-baru ini. "Memperbaiki daur ulang adalah keharusan, dan kita harus melakukannya dengan benar," katanya. "Saya mengerti bahwa ada keraguan dan sinisme. Itu akan ada. Tapi periksa kembali. Kita ada di sana."

Larry Thomas, Lew Freeman dan Ron Liesemer, mantan eksekutif industri, membantu perusahaan minyak keluar dari krisis plastik pertama dengan membuat orang percaya sesuatu yang diketahui industri pada waktu itu tidak benar: Bahwa sebagian besar plastik dapat dan akan didaur ulang.

Russell mengatakan kali ini akan berbeda. "Itu tidak dapat didaur ulang karena sistemnya tidak sesuai standar," katanya. "Kami tidak berinvestasi dalam kemampuan untuk memilahnya dan belum ada sinyal pasar bahwa perusahaan bersedia membelinya, dan kedua hal itu ada saat ini." Tapi plastik saat ini lebih sulit untuk disortir dari sebelumnya: Ada lebih banyak jenis plastik, lebih murah untuk membuat plastik dari minyak daripada sampah plastik dan jumlahnya secara eksponensial lebih banyak dari 30 tahun yang lalu. Dan selama 30 tahun itu, perusahaan minyak dan plastik menghasilkan keuntungan miliaran dolar karena masyarakat mengonsumsi plastik dalam jumlah yang semakin banyak.

Russell tidak membantahnya. "Dan selama waktu itu, anggota kami telah berinvestasi dalam mengembangkan teknologi yang telah membawa kami ke tempat kami saat ini," katanya. "Kami akan mampu membuat semua plastik baru kami dari sampah kota yang ada menjadi plastik."

Baru-baru ini, kelompok advokasi industri yang didanai oleh perusahaan minyak dan plastik terbesar di negara itu meluncurkan upaya termahal untuk mempromosikan daur ulang dan pembersihan sampah plastik. Bahkan ada iklan baru.

img

Botol plastik baru keluar dari jalur di fasilitas manufaktur plastik di Maryland. Produksi plastik diharapkan meningkat tiga kali lipat pada tahun 2050.

"Kami memiliki orang-orang yang dapat mengubah dunia," katanya diiringi musik yang menggelegar saat orang-orang memungut sampah plastik dan saat botol disortir di pusat daur ulang.

Freeman, mantan pejabat industri, baru-baru ini menonton iklan tersebut. "Déjà vu lagi," katanya saat iklan selesai. "Ini adalah pemikiran yang sama yang muncul di tahun 90-an. Menurut saya, jenis iklan seperti ini tidak membantu sama sekali."

Larry Thomas mengatakan hal yang sama. "Saya tidak berpikir ada yang berubah," kata Thomas. "Kedengarannya persis sama."

Hari-hari ini saat Thomas bersepeda di tepi pantai, dia mengatakan dia menghabiskan banyak waktu memikirkan tentang lautan dan apa yang akan terjadi pada mereka dalam 20 atau 50 tahun, lama setelah dia pergi. Dan ketika dia mengingat kembali tahun-tahun yang dia habiskan di ruang konferensi dengan para eksekutif puncak dari perusahaan minyak dan plastik, apa yang terjadi padanya sekarang adalah sesuatu yang dia katakan mungkin seharusnya sudah jelas selama ini. Dia mengatakan apa yang dia lihat adalah industri yang tidak ingin mendaur ulang berfungsi. Karena jika tugasnya adalah menjual minyak sebanyak mungkin, berapa pun jumlah plastik daur ulang adalah persaingan.

"Anda tahu, mereka tidak tertarik untuk mengeluarkan uang atau upaya nyata untuk mendaur ulang karena mereka ingin menjual bahan perawan," kata Thomas. "Tak seorang pun yang memproduksi produk perawan menginginkan sesuatu yang akan datang menggantikannya. Menghasilkan lebih banyak bahan perawan - itu urusan mereka." Dan mereka. Analis sekarang memperkirakan produksi plastik meningkat tiga kali lipat pada tahun 2050.

← PrevNext →
  • Powered by Daily Planet News