Skip to content

Pencarian kehidupan - dari Venus ke tata surya bagian luar

📅 September 21, 2020

⏱️7 min read

Sementara penemuan fosfin yang biasanya diproduksi mikroba di tetangga beracun kita sangat mencengangkan, kandidat lain untuk kehidupan lebih menjanjikan. Ini tetap menjadi salah satu penemuan ilmiah paling tak terduga tahun ini. Yang mengejutkan mereka, para ilmuwan Inggris pekan lalu mengungkapkan bahwa mereka telah menemukan bukti kuat bahwa fosfin - gas beracun dan tengik yang dihasilkan oleh mikroba - ada di atmosfer Venus yang terbakar dan basah kuyup.

Gambar komposit Venus yang dibuat menggunakan data dari pesawat ruang angkasa Magellan NASA dan Pioneer Venus Orbiter.

Gambar komposit Venus yang dibuat menggunakan data dari pesawat ruang angkasa Magellan NASA dan Pioneer Venus Orbiter. Foto: NASA / Reuters

Seharusnya, itu tidak ada di sana. "Semua rute geologis dan fotokimia yang dapat kita pikirkan terlalu kurang produktif untuk membuat fosfin yang telah kita lihat," kata astronom Universitas Cardiff Profesor Jane Greaves, pemimpin tim yang membuat penemuan itu. Dan kesimpulan itu membuat para ilmuwan memiliki prospek aneh bahwa aktivitas mikroba - sumber utama fosfin di Bumi - mungkin terjadi di awan asam yang membara yang membungkus Venus.

Tidak mengherankan, berita bahwa mungkin ada bug di Venus menjadi berita utama halaman depan. Ini juga menambahkan fokus planet baru yang aneh bagi para ilmuwan yang memburu kehidupan alien di planet terdekat - pencarian yang sekarang mengarahkan mereka ke bagian tata surya yang semakin aneh dan tak terduga, dari bulan beku Jupiter hingga danau Titan yang dipenuhi metana, bulan terbesar Saturnus.

Sementara para astronom belum mendeteksi makhluk hidup alien, sebagian besar yakin akan sukses suatu hari nanti, meskipun perjalanan mereka akan membawa mereka melalui beberapa titik tertinggi yang menarik dan beberapa titik terendah yang menyedihkan. Misalnya, di akhir abad ke-19, dan di sebagian besar abad ke-20, sebagian besar astronom yakin suatu hari mereka akan menemukan kehidupan di tata surya.

Dan dua dunia tampak sangat menjanjikan: Mars dan Venus, planet tetangga terdekat kita. Teleskop menunjukkan Venus secara permanen diselimuti awan - jadi diasumsikan ini adalah dunia yang tertutup hutan beruap yang dipenuhi dengan kehidupan hewan eksotis. Pada saat yang sama, pengamatan Mars menunjukkan bahwa perubahan musiman pada vegetasi terjadi di sana dengan beberapa astronom berpendapat bahwa mereka sebenarnya dapat melihat tanda-tanda kanal yang telah dibangun di planet tersebut. “Kemudian, pada awal 1960-an, kami mengirim pesawat luar angkasa pertama kami ke planet-planet dan menemukan bahwa Mars adalah gurun mati yang beku dan bahwa Venus adalah lubang neraka,” kata ahli astrobiologi Lewis Dartnell, dari Universitas Westminster. Prospek untuk menemukan kehidupan alien di tata surya semakin menukik. Ahli astrobiologi seperti saya telah memperbarui harapan bahwa kita memiliki kesempatan untuk menemukan kehidupan di dunia lain di tata surya kita Lewis Dartnell

Dalam kasus Mars, planet itu ditemukan memiliki atmosfer tipis yang menyakitkan dan dihancurkan oleh radiasi ultraviolet, sementara Venus terungkap memiliki atmosfer karbon dioksida padat dan sangat panas yang bersembunyi di bawah awan tebal asam sulfat. Tempat itu sangat panas, timah akan meleleh di permukaannya. Harapan para astronom untuk menemukan kehidupan alien di dunia dekat Bumi hancur.

Namun dalam beberapa tahun terakhir, harapan ini mulai meningkat. Di Bumi, organisme berbasis karbon yang disebut ekstremofil telah ditemukan hidup di beberapa tempat yang luar biasa bermusuhan: di limbah nuklir; di perairan yang sangat asam; di ventilasi bawah laut di mana suhu dan tekanan mencapai tingkat yang sangat tinggi; dan pada panel yang dibaut ke luar stasiun luar angkasa internasional dan terkena ruang hampa selama bertahun-tahun.

Hidup tidak begitu rapuh seperti yang semula diharapkan, ia telah ditemukan. Dan jika mikroba dapat bertahan dalam kondisi suram di Bumi, mungkin beberapa dapat bertahan di lingkungan Mars yang keras atau bagian lain dari tata surya yang bermusuhan. Selain itu, probe antarplanet AS yang mulai menjelajahi tepi terpencil tata surya mengembalikan data yang juga meningkatkan harapan. Jupiter ditemukan memiliki bulan yang memiliki lautan dalam di bawah tanah sementara Titan ditemukan memiliki atmosfer yang mengandung bahan kimia organik, bahan penyusun kehidupan, dan memiliki danau hidrokarbon seperti etana dan metana di permukaannya.

Sebagai ukuran yang baik, ketika insinyur luar angkasa AS berhasil mengirim misi baru ke Mars, ini mengungkapkan anak sungai kuno dan dasar sungai tempat air pernah mengalir dengan bebas. Mungkin, kehidupan telah berevolusi di planet merah dan mungkin masih menempel di kantong bawah tanah. "Itu adalah pukulan ganda," kata Dartnell. “Ilmu planet berkembang dan menemukan kemungkinan rumah baru bagi kehidupan sementara ilmu biologi menunjukkan organisme dapat bertahan hidup di lingkungan yang jauh lebih keras daripada yang kita perkirakan sebelumnya. Hal itu telah memberikan harapan baru bagi ahli astrobiologi seperti saya bahwa kita memiliki kesempatan untuk menemukan kehidupan di dunia lain di tata surya kita. "

Render seorang seniman menunjukkan beberapa tampilan drone dual-quadcopter Dragonfly yang akan menjelajahi bulan Saturnus, Titan.

Render seorang seniman menunjukkan beberapa tampilan drone dual-quadcopter Dragonfly yang akan menjelajahi bulan Saturnus, Titan. Foto: AP

Bentuk-bentuk kehidupan ini - jika memang ada - pasti tidak akan terdiri dari makhluk cerdas yang mampu membangun kanal atau hewan yang menghuni hutan asing, para ilmuwan menekankan. Kebanyakan berharap mereka akan datang dalam bentuk organisme yang cukup sederhana. Namun demikian, penemuan mereka akan berdampak besar.

Saat ini, manusia hanya tahu satu dunia yang mendukung kehidupan: dunia kita. Bisa jadi ini kebetulan langka dan kehidupan muncul hanya sekali dalam sejarah galaksi kita - di sini, di Bumi. Di sisi lain, hal sebaliknya bisa jadi benar. Kehidupan mungkin umum dan tersebar luas di kosmos. Dan jika para astronom menemukan bahwa kehidupan muncul secara independen di lokasi kedua di tata surya kita sendiri, itu menunjukkan bahwa hal itu tidak langka sama sekali dan mungkin telah muncul di miliaran planet di galaksi kita.

Tapi apa lokasi paling menjanjikan untuk menemukan kehidupan di tata surya kita sendiri? Di mana kita harus memfokuskan pencarian kita terhadap alien? Venus baru saja menawarkan dirinya sebagai kandidat baru yang sangat tidak terduga untuk diselidiki. Tapi di mana lagi kita harus mencari?

Para astronom menunjuk ke beberapa lokasi lain yang menjanjikan, masing-masing sangat berbeda dari yang lain - meskipun yang pertama langsung: Mars. Itu mirip dengan Bumi beberapa miliar tahun yang lalu dan kehidupan mungkin telah muncul di sana sekitar waktu ini, seperti yang terjadi di planet kita. Ini mungkin bertahan di deposit bawah tanah. Ini juga merupakan planet yang cukup mudah untuk dijangkau dan akan segera dikunjungi oleh armada pesawat luar angkasa yang termasuk robot penjelajah AS, Perseverance, yang dijadwalkan mendarat di Mars tahun depan dan akan mulai mengumpulkan batu untuk kembali ke Bumi pada suatu waktu selama beberapa waktu. dekade berikutnya. Sampel ini kemudian akan dipelajari oleh para ilmuwan untuk mendapatkan sinyal fosil yang akan menunjukkan apakah kehidupan pernah berevolusi di planet merah.

Sebuah adegan dari film Mars Attacks, namun setiap makhluk hidup di Planet Merah kemungkinan besar adalah organisme sederhana.

Sebuah adegan dari film Mars Attacks, namun setiap makhluk hidup di Planet Merah kemungkinan besar adalah organisme sederhana. Foto: TCD / Prod.DB / Alamy Stock Photo

“Dengan Ketekunan dalam perjalanan ke Mars, prospek mengumpulkan sampel untuk kembali ke Bumi menjadi sangat menarik, tidak hanya karena kita akan memiliki akses ke semua kemampuan analitis yang kita inginkan, tetapi juga karena manfaat jangka panjang,” kata ahli astrobiologi Universitas Terbuka Susanne Schwenzer. “Sampel Apollo dari Bulan terus menjadi sumber daya yang kaya untuk penelitian dan memungkinkan kami menemukan hal-hal baru beberapa dekade setelah mereka pertama kali tiba di laboratorium kami. Dan itu juga berlaku untuk bebatuan Mars yang kita bawa kembali ke Bumi, ”katanya.

Sebaliknya, dunia Europa yang beku, salah satu bulan utama Jupiter, menawarkan prospek kehidupan yang sangat berbeda. Dengan lapisan es seluruhnya, Europa adalah benda paling halus di tata surya. Tidak ada gunung atau bukit, hanya punggung bukit setinggi beberapa ratus meter yang memberikan deviasi di sepanjang permukaannya yang berkilau. Tapi di bawah lanskap kaca Europa, ada lautan air asin, yang ditemukan oleh pesawat luar angkasa. “Saat Anda mencari kehidupan alien, Anda mencari air. Dan Europa memiliki samudra, yang menjadikannya tempat yang sangat menjanjikan untuk dikunjungi, ”kata Dartnell.

Pada tahun 2024, AS dijadwalkan untuk meluncurkan Europa Clipper, yang akan menyapu bulan es pada tahun 2030. Ini kemudian dapat diikuti oleh misi pendarat terpisah yang akan mencari tanda-tanda aktivitas biologis dari bahan yang mungkin telah menggelembung dari Europa. laut bawah tanah. Namun, ini bukan tugas yang mudah - dengan medan radiasi intens Jupiter di dekatnya menimbulkan masalah khusus, poin yang ditekankan oleh astronom Leigh Fletcher, dari Universitas Leicester. “Bahan kimia organik dan senyawa lain yang tersapu di permukaan Europa terus-menerus dibombardir oleh radiasi dan itu akan merusak materi hidup primitif yang ada. Itu tidak akan bertahan lama dan itu akan sulit bagi pesawat ruang angkasa mana pun yang mencoba mencari tahu apa yang terjadi di Europa. ”

Sebaliknya, Enceladus, bulan kecil Saturnus, memberikan target yang lebih mudah dan lebih menjanjikan, menurut beberapa astronom. Pesawat luar angkasa Cassini AS mengungkapkan bahwa sebenarnya mereka melepaskan geyser air - kaya garam dan bahan organik - dari lautan bawah tanah ke luar angkasa. Jika ada makhluk hidup di sana, mereka pasti mudah diambil.

Air cair dan bahan organik adalah dua bahan utama kehidupan, dan mereka ada berlimpah di EnceladusCharles Cockell “Ini hanyalah tempat paling menjanjikan di tata surya untuk menemukan kehidupan,” kata ahli astrobiologi Profesor Charles Cockell, dari Universitas Edinburgh. “Mungkin ada air dan organik di Mars, tetapi ini mungkin jauh di bawah tanah. Tapi di Enceladus mereka menyembur ke luar angkasa. Yang harus kita lakukan adalah menyapu mereka. ”

Belum ada misi ke Enceladus yang dijadwalkan tetapi para ilmuwan di Jet Propulsion Laboratory di California sedang mengembangkan proposal - meskipun diakui bahwa perjalanan ke sana akan menjadi bisnis yang panjang. "Ini akan memakan waktu puluhan tahun dari awal misi untuk benar-benar mendapatkan sampel kembali ke Bumi," tambah Cockell. “Namun, itu layak untuk ditunggu meskipun kami tidak menemukan bukti aktivitas biologis di Enceladus. Air cair dan bahan organik adalah dua bahan utama kehidupan dan ada berlimpah di sana. Namun, jika kami menemukan bahwa kehidupan tidak berevolusi di sana, meskipun terdapat air dan organik, itu menunjukkan bahwa itu pasti sangat sulit untuk digerakkan. "

Saturnus memiliki bulan lain yang juga menawarkan harapan untuk menopang kehidupan - Titan. Itu basah kuyup, bukan dengan air tetapi dengan hidrokarbon cair seperti metana dan etana. “Ada danau di Titan dan meskipun sangat dingin di luar sana, ada kemungkinan kimia hidrokarbon dapat menghasilkan evolusi bentuk kehidupan,” kata Dartnell. "Ini adalah prospek yang menarik."

Dan itu meninggalkan Venus. Faktanya, sebagian besar astronom mengabaikan prospek kehidupan berkembang di sana - meskipun fosfin ditemukan di atmosfernya. Semburan gas tengik tersebut kemungkinan besar dihasilkan oleh beberapa proses geokimia yang saat ini tidak diketahui oleh sains. “Saya ragu apakah ada makhluk hidup di Venus. Tempat yang terlalu tidak bersahabat untuk itu, ”tambah Cockell. “Bagaimanapun, ada banyak tempat lain yang jauh lebih menjanjikan untuk dilihat di tata surya.”

← PrevNext →
  • Powered by Daily Planet News